El árbol de Pernambuco es una especie perteneciente a la familia de las leguminosas y su nombre científico es Caesalpina echinata. Crece en los bosques húmedos de Brasil, tomando su nombre de la región de Pernambuco, en la zona centro-este del país.

Se trata de un árbol de crecimiento lento, que puede alcanzar una altura de 10 a 15 metros. El fuste es recto y la corteza, de color grisáceo oscuro, está cubierta de espinas (de ahí el nombre echinata: con espinas). Las hojas son compuestas, de color verde intenso y dispuestas por pares a uno y otro lado del peciolo. El duramen es de color rojo anaranjado intenso y la albura es de color blanco.

La madera es de veta fina, recta y uniforme, con poros abiertos de pequeño tamaño. Tiene un peso específico de 0,95-1,1 y su dureza es alta. Una de sus principales características, aparte de su belleza, es que tiene un módulo de elasticidad bastante elevado. Esto quiere decir que tiene gran resistencia a la deformación al ser sometida a determinados esfuerzos. Es esta característica la que hace de ella una madera idónea para la construcción de arcos, puesto que su coeficiente de deformación no suele sobrepasar el 4%.

Aunque hay constancia de la utilización del pernambuco para la construcción de arcos desde el Siglo XVI, no será hasta el último tercio del Siglo XVIII cuando su uso se haga intensivo, siendo prácticamente la única madera empleada para tal fin.

La importancia económica que tuvo su comercialización (de ella se extraía un pigmento rojizo muy apreciado en tintorería) llevó a una tala masiva, que ya en el Siglo XVIII significó la casi desaparición de la especie en algunas zonas. La clasificación dada actualmente por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) es “EN” especie en peligro de extinción. Aunque su comercialización todavía no está prohibida, en arquería se han empezado a utilizar otras especies que dan buen resultado. Algunas de estas maderas son el ipé (Tabebuia serratifolia), massaradubá o palo brasil (Manilkara bidentata) y granadillo (Dalbergia melanoxylon).